PUNTAJES Y AL AIRE LIBRE: Las zarigüeyas aparecen con más frecuencia en nuestras carreteras

roland d halleepor Roland D. Hallee

Recientemente, en mis viajes por el centro de Maine, he visto un número inusual de zarigüeyas muertas en nuestras carreteras. Parece que hay más y más de ellos presentes en estos días.

Mi primer encuentro con una zarigüeya fue en 1967 mientras vivía en Lengthy Island, en Nueva York. Había una empalizada entre la propiedad donde yo estaba alquilando y el vecino, y la encontré tirada, jugando a la zarigüeya, a lo largo de la cerca.

Realmente nunca les di mucha importancia. Luego comencé a escuchar sobre ellos en nuestra área, luego comencé a verlos.

la zarigüeya, Didelphis virginiana, es un marsupial endémico de las Américas. El orden más grande de marsupiales en el hemisferio occidental, comprende 103 o más especies en 19 géneros. Las zarigüeyas se originaron en América del Sur y entraron en América del Norte en el Gran Intercambio Americano tras la conexión de los dos continentes. Su biología no especializada, dieta versatile y hábitos reproductivos los convierten en colonizadores exitosos y sobrevivientes en diversos lugares y condiciones.

En los Estados Unidos y Canadá, la única especie que se encuentra es la zarigüeya de Virginia, y generalmente se la conoce como “zarigüeya”.

La palabra “zarigüeya” se toma prestada del idioma Powhatan y fue registrada por primera vez entre 1607 y 1611 por John Smith (como opassom) y William Strachey (como aposum). Ambos hombres conocieron el idioma en el asentamiento británico de Jamestown, Virginia, que Smith ayudó a fundar y donde Strachey más tarde se desempeñó como su primer secretario. Las notas de Strachey describen a la zarigüeya como una “bestia del tamaño de un cerdo y de un sabor comparable”, mientras que Smith la registró “tiene una cabeza como un cerdo… cola como una rata… del tamaño de un gato”. La palabra Powhatan deriva en última instancia de una palabra protoalgonquina que significa “perro blanco o bestia parecida a un perro”.

Las zarigüeyas suelen ser solitarias y nómadas, permaneciendo en un área siempre que haya comida y agua fácilmente disponibles. Algunas familias se agruparán en madrigueras preparadas o incluso debajo de las casas. Aunque ocuparán temporalmente madrigueras abandonadas, no cavan ni se esfuerzan mucho en construir las suyas propias. Como animales nocturnos, prefieren las áreas oscuras y seguras. Estas áreas pueden estar bajo tierra o arriba.

Cuando son amenazados o dañados, “hacen el papel de zarigüeya”, imitando la apariencia y el olor de un animal enfermo o muerto. Esta respuesta fisiológica es involuntaria (como un desmayo), más que un acto consciente. Sin embargo, en el caso de las zarigüeyas bebés, el cerebro no siempre reacciona de esta manera en el momento adecuado y, por lo tanto, a menudo no logran “hacerse el muerto” cuando se sienten amenazadas. Cuando una zarigüeya está “jugando a la zarigüeya”, los labios del animal se contraen, los dientes se muestran, la saliva forma espuma alrededor de la boca, los ojos se cierran o se cierran a medias y las glándulas anales secretan un líquido maloliente. El cuerpo rígido y enroscado se puede empujar, dar vuelta e incluso llevarse sin reacción. Por lo normal, el animal recuperará la conciencia después de un período de unos pocos minutos a cuatro horas, un proceso que comienza con un ligero movimiento de las orejas.

Las zarigüeyas amenazadas (especialmente los machos) gruñirán profundamente, elevando su tono a medida que la amenaza se vuelve más urgente. Los machos emiten un chasquido de un lado de la boca mientras deambulan en busca de una pareja, y las hembras a veces repiten el sonido a cambio. Cuando están separadas o angustiadas, las zarigüeyas bebés estornudan para señalar a su madre. La madre, a su vez, hace el chasquido y espera a que el bebé la encuentre. Si se siente amenazado, el bebé abrirá la boca y silbará en silencio hasta que desaparezca la amenaza.

Las zarigüeyas comen animales muertos, insectos, roedores y pájaros. También se alimentan de huevos, ranas, plantas, frutas y cereales. Una fuente señala su necesidad de altas cantidades de calcio. Así, las zarigüeyas comen los restos óseos de roedores y animales atropellados. Las zarigüeyas también comen comida para perros, comida para gatos y desechos de comida humana. Las zarigüeyas también se destacan por su capacidad para limpiarse de garrapatas, que luego comen. Algunas estimaciones sugieren que pueden eliminar hasta 5000 garrapatas en una temporada.

Con esto en mente, si tengo zarigüeyas viviendo bajo mis pasos, sería bueno poder capturarlas y reubicarlas en un campamento donde serían muy útiles para controlar la población de garrapatas.

La zarigüeya de Virginia vive en regiones tan al norte como Canadá y tan al sur como América Central. La zarigüeya de Virginia a menudo se puede encontrar en áreas boscosas, aunque su hábitat puede variar ampliamente. Las zarigüeyas se han estado moviendo hacia el norte en los últimos años.

La zarigüeya de Virginia alguna vez fue ampliamente cazada y consumida en los Estados Unidos. Las granjas de zarigüeyas se han operado en los Estados Unidos en el pasado. Las batatas se comían junto con la zarigüeya en la zona sur de Estados Unidos. La cocina de Carolina del Sur incluye zarigüeyas, y el presidente Jimmy Carter cazó zarigüeyas además de otros animales pequeños. El mapache, la zarigüeya, las perdices, la gallina de las praderas y las ranas se encontraban entre las comidas que Mark Twain registró como parte de la cocina estadounidense. “Granny” en el programa de televisión Beverly Hillbillies period famosa por su pastel de zarigüeya.

El aceite de zarigüeya (grasa de zarigüeya) tiene un alto contenido de ácidos grasos esenciales y se ha utilizado para frotar el pecho y como portador de remedios para la artritis administrados como ungüentos tópicos.

Las pieles de zarigüeya han sido durante mucho tiempo parte del comercio de pieles.

Entonces, ahora puede agregar zarigüeyas a la lista de criaturas muertas para buscar al costado del camino.

La pregunta de trivia de la semana de Roland:

¿Qué miembro del Salón de la Fama de la NBA y veterano de 16 años tiene el récord de franquicia de los Boston Celtics de más puntos anotados?

La respuesta se puede encontrar aquí.

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